Les scien­ti­fi­ques ten­tent, depuis Dar­win et sa théo­rie de l’évolution, de savoir quel­le est l’origine de la vie sur Ter­re. Les pis­tes actuel­les nous mènent droit dans l’espace.

De la pou­le ou de l’œuf, qui est arri­vé le pre­mier ? Les cel­lu­les contien­nent de l’ADN et de l’ARN (molé­cu­le cou­si­ne de l’ADN) per­met­tant de syn­thé­ti­ser les pro­téi­nes essen­tiel­les à leur sur­vie. Mais ces mêmes pro­téi­nes sont néces­sai­res à la syn­thè­se d’ADN et d’ARN. Pour y voir clair, les scien­ti­fi­ques ten­tent de recréer les condi­tions (tem­pé­ra­tu­re, cock­tail de molé­cu­les…) qui se rap­pro­chent de cel­les pré­sen­tes sur Ter­re au moment de l’apparition de la vie. « C’est ce qu’on appel­le la chi­mie pré­bio­ti­que », pré­ci­se Sté­pha­ne Tirard, pro­fes­seur d’histoire des scien­ces à l’Université de Nan­tes. Cepen­dant, Anto­ni­no Mar­co Sait­ta, pro­fes­seur de phy­si­que à l’Université Pierre-et-Marie-Curie à Paris, affir­me que « les condi­tions géo­chi­mi­ques sur Ter­re à cet­te pério­de étaient très varia­bles, et on ne les connaît que très gros­siè­re­ment. Elles sont donc dif­fi­ci­les à recréer. » Par ailleurs, dif­fé­ren­tes explo­ra­tions spa­tia­les ont appor­té la confir­ma­tion de « condi­tions géo­chi­mi­ques iner­tes sur cer­tai­nes pla­nè­tes, comè­tes ou satel­li­tes. Condi­tions simi­lai­res à cel­les qui ont per­mis l’apparition de la vie sur Ter­re », affir­me le cher­cheur.

Affi­che du film “Lobs­ter Man from Mars”, © Stan­ley Sheff, 1989.

LES YEUX TOURNÉS VERS L’ESPACE
Dans les années 1970, l’identification dans l’espace de très gros­ses molé­cu­les com­por­tant des ato­mes de car­bo­ne (bases du vivant tel que nous le connais­sons) ouvre une nou­vel­le voie d’exploration. L’hypothétique pré­sen­ce d’acides ami­nés (com­po­sants des pro­téi­nes) sur Tchou­ri, les gaz, pous­siè­res et pho­tos col­lec­tés au cours de la mis­sion Roset­ta sont de nou­vel­les sour­ces d’information. Allons-nous bien­tôt décou­vrir quel­les molé­cu­les ont per­mis l’apparition de la vie ?
Ali­ne Gerst­ner & Fran­çoi­se Vin­cent de Vau­ge­las
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